NK細胞とはNatural Killer(ナチュラルキラー)細胞のことで、人間なら誰でも体内に持っていて、ウィルスやがん細胞など体にとってマイナスの影響を与える細胞を撃退できるという作用があります。

たとえばウィルスは体の外から体内へと侵入してきた感染細胞ですが、放置すると体内でどんどん増殖して健康を脅かすリスクを持っていますし、がん細胞は健康な人や若い世代でも、毎日5000~8000個が体内で発生していると言われています。

しかし、そんなにたくさん発生しているのにガンを発症しないのは、体内にNK細胞が存在していて、こうした悪い細胞を早い段階で撃退してくれるからなのです。ナチュラルキラー細胞は、この早期撃退プロセスに大きく貢献している細胞集団です。

実際にNK細胞ががん細胞を攻撃している映像があります。

NK細胞はリンパ球集団の中に数パーセントだけ存在する貴重な存在なのですが、日常生活や食生活の中で少し工夫することによって活性化することができます。

NK細胞を活性化するためには免疫力を高めることが有効で、免疫力が高くなればウィルスやがん細胞が体内に存在していても、それをやっつける作用の方が強くなり、病気になるリスクを低くできます。

しかし何かしらの原因で免疫力が低下してしまうと、NK細胞の働きが低下してしまい、ウィルスやがん細胞などマイナス作用を持つ細胞たちが体内に増殖しやすい劣悪な環境が作られてしまうのです。

マウスの実験によると、ナチュラルキラー細胞に欠損のあるマウスと、NK細胞が正常に作用しているマウスを比較した場合、健康なマウスならウィルスやがん細胞を撃退できるところ、ナチュラルキラー細胞が欠損しているマウスは排除できずに病気になってしまった、という結果が出されています。(参照:日本免疫学会「ナチュラルキラー(NK)細胞とは?」)

つまり、NK細胞は病気予防に関しては大きな役割を持っていることが分かりますね。

私達の体内でウィルスやがん細胞を見つけ出しては排除してくれるNK細胞は、まるで社会の治安を守るために街をパトロールしている警察官のような存在です。具体的にどんな風に体内でナチュラルキラー細胞が作用するのかを知っていれば、どんなふうにNK細胞を活性化できるのか、その方法も見えてくるのではないでしょうか。

ナチュラルキラー細胞は、正常で健康な細胞を攻撃することはなく、異物と判定されたウィルスや、欠損細胞と判定されたがん細胞など、細胞を選んで攻撃するという特徴があります。

この発見過程においては、ナチュラルキラー細胞自身がNKレセプターという細胞表面に張られているタンパク質の膜が使われていて2タイプがあります。

  • 抑制レセプター
  • 活性化レセプター

正常ではない細胞を見分けるのは活性化レセプターの役割で、NK細胞が撃退するべき細胞を見つけると、グランザイムというたんぱく質を分解する酵素を放出したり、異変細胞を攻撃するアポトーシス誘導分子を出すことによって、早い段階でこうした細胞を撃退してくれます。一方、抑制レセプターは正常な細胞は攻撃しないという安全装置の役割をしています。

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NK細胞(ナチュラルキラー細胞)とT細胞の違いとは?

ナチュラルキラー細胞は、私たちの体をウィルスによる感染やがん細胞の増殖などから守ってくれる免疫作用を持っています。

免疫作用を持つ細胞はNK細胞以外にもいくつか種類があります。

  • マクロファージや樹状細胞などの単球形
  • 好中球や好酸球
  • 好塩基球などの粒状球形
  • NK細胞が属していているリンパ球形

リンパ球形にはNK細胞以外にもT細胞やB細胞、NKT細胞などがあり、それぞれ役割分担をしながら免疫機能を強化してくれています。

このうち、T細胞にはキラーT細胞とヘルパーT細胞とがあり、キラーT細胞は、ウィルスやがん細胞を見つけた時に攻撃する機能を持っていて、ヘルパーT細胞はキラーT細胞の働きを活性化するアシスタント的な役割をしています。

NK細胞と大きく異なる点は攻撃方法で、NK細胞の場合には体内をパトロールしながら異常細胞を見つけると、他の細胞から指令を受けることなく細胞自身が判断して、異常細胞を覆っているたんぱく質を分解する酵素をピンポイントで放出します。

それに対してT細胞の場合には、樹状細胞から攻撃しろという指令をうけて異常細胞を攻撃するという特徴があります。

つまりT細胞は攻撃力は高いものの、樹状細胞からの指令なしでは異常細胞を攻撃することはできないのです。

NK細胞(ナチュラルキラー細胞)とNKT細胞の違いとは?

NK細胞が属しているリンパ球形免疫機能には、NKT細胞というものがあります。要約するとナチュラルキラーT細胞と言われています。

NKT細胞はNK細胞とT細胞の両方の性質を兼ね備えている細胞で、ウィルスやがん細胞を攻撃する際には一連のプロセスをスムーズに行うための司令塔的な役割をしています。

私たちの体が持っている免疫機能は2タイプあり、先天的に免疫反応を起こす「自然免疫」と、その情報を受け取ってから少し遅れて活動を開始する「獲得免疫」とに分類できます。

NK細胞は自然免疫に属していて、異物細胞を見つけるとマクロファージや樹状細胞などとともに直ちに攻撃を仕掛けるのですが、その後でT細胞やB細胞などに情報が伝えられて、攻撃力が強いこれらの細胞が出動するという仕組みになっています。

この自然免疫と獲得免疫の橋渡し的な役割をしてくれるのがNKT細胞の役割なのです。NK細胞は敵を見つけると最初に攻撃を仕掛ける先発隊なのに対して、NKT細胞は先発隊から後発隊へとメッセージを届ける連絡係といったところでしょうか。

理化学研究所(理研、野依良治理事長)は、免疫系の初期防御(自然免疫)で重要な働きをする「ナチュラルキラーT細胞(NKT細胞)が、免疫記憶機能を獲得し、長期にわたり抗腫瘍効果を発揮することを明らかにしました。

以前は長期に渡って抗原がないと言われていたNKT細胞ですが、この研究結果からNKT細胞の働きは証明されました。今後は人の細胞で研究を重ね、抗がん治療の研究や、抗がん剤の開発が行われていくことが期待できます。

NK細胞は加齢により減少する!?下がる原因は一体何?

私たちの体における様々な機能は、加齢によって機能が低下したり分泌量が減少することが多いものです。

そのため、免疫力を担っているNK細胞も加齢によって減少すると考える人は多いのですが、実はこの細胞は年齢を重ねると確かに作用は低下してしまうものの、細胞の数ということに関しては加齢によって増加するという特徴があります。

老化によって体が弱くなり、いろいろな病気にかかりやすくなってしまうのは事実ですが、それはNK細胞の数が減ったわけではなくて、一つ一つのNK細胞の機能が低下してしまうためだと考えると良いでしょう。

年齢別にNK細胞の数を見てみると、リンパ球に占めるNK細胞の割合は、生まれたばかりの赤ちゃんだとほとんど持っていません。これが、成長とともに少しずつ増えていき、20代から30代になるとリンパ球の中でNK細胞が占める割合は10%~15%程度まで増えます。

そして50代から60代になると、占める割合はさらに増えて、なんと20%ぐらいまで高くなります。つまり、数は増えているのです。

それではどうして加齢によって免疫が低下してしまうのか。その理由は、ナチュラルキラー細胞の数は増えても、一つ一つの細胞が持つ活性率が低くなってしまうため、全体的に免疫力が低下してしまうためです。

活性率が下がるということは、一つ一つのNK細胞が若い時と同じように働けない、つまり細胞の体力が低下してしまうと考えると分かりやすいのではないでしょうか。

人間の体にも言えることですが、若い時には体力があっても加齢によって体力は少しずつ減少してしまい、若い頃と同じように体が動かせなくなったり、重たいものを持てなくなってしまいますよね。

NK細胞の場合にも活性率がピークとなるのは10代~20代ぐらいで、その後は少しずつ低下し始めて、50代~60代になる頃にはピーク時の半分程度の活性率となってしまいます。

そして80代を迎える頃には、ピーク時の25%程度まで機能が低下してしまうため、NK細胞の数が増えてもそれ以上に活性率が下がり、全体的には免疫力が下がって病気などにかかりやすくなってしまうというわけですね。

ただし、ナチュラルキラー細胞は、日常生活や食生活などで工夫すると活性化することができます。一朝一夕に活性化できるものではありませんが、普段から意識して活性化させておけば、年齢を重ねた時にも病気にかかりにくく健康な体を維持しやすくなりますよ。

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NK細胞を活性化させる食品

NK細胞を活性化させる食品の中でも高い作用が認められている食品に、「米ぬか」があります。米ぬかは日本の食文化においては古くから主食だった米を原料にしているもので、その中にNK細胞を活性化させる作用が高いと言われている米ぬか多糖体があります。

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米ぬか多糖体に関しては、これまでに東京大学や慈恵医科大などたくさんの大学で研究が行われてきて、世界9カ国で特許を取得したり、54カ国で実際にNK細胞活性化のために用いられています。また学術論文に至っては130回以上という多さを誇っているほどです。

米ぬか多糖体が具体的にどんな風にNK細胞の活性化に役立っているかというと、もともとNK細胞の活動が活発な人でもそうでない人でも、米ぬか多糖体を摂取し始めると、約2か月ぐらいでNK細胞が活性化され、作用がなんと6倍以上にもアップすることが「米ぬか多糖体免疫研究会」の研究により科学的に証明されています。

そして、米ぬか多糖体の摂取を辞めたところ、どちらのグループもNK細胞の活動率が元通りに戻ってしまいました。つまり、6倍以上に活性化されたのは米ぬかによるところだと断言しても良いでしょう。

米ぬかのように食品を使ったNK細胞の活性化は、化学成分を用いた医学的な治療ではありません。そのため、長期間継続しても健康被害とか副作用の心配はありませんし、お米に対してアレルギーを持っている人でない限りは、誰でもトライできる方法と言えるでしょう。

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しかも、こうした方法は、すでにウィルスやがん細胞に侵されていてNK細胞の機能が低下している人に対しても有効なので、がん治療などと並行して行っても問題ありません。

病気予防のために行っても良いですし、治療目的で医学治療と併用しても良いでしょう。

ナチュラルキラー細胞を活性化させてくれる食品には、米ぬか以外にもキノコとかブロッコリー、ヨーグルトなどの発酵食品などがあります。どれもスーパーで気軽に購入出来る食品ばかりですし、毎日食べても過剰摂取という心配はありません。

ちなみに16種類の乳酸菌が一度に摂れるサプリメントもあり、そのような健康食品を活用するのも一つの手段です。

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毎日これらの食品だけを食べ続ける必要はありませんが、できるだけ積極的に食生活に取り入れながら、毎日いずれかの食品を摂取することを心がけるだけでも、体内のNK細胞を活性化することにつながるでしょう。

ちなみに、米ぬかも発酵食品の一種ですし、漬物が好きな人ならぬか漬けなども効果的です。またヤクルト等の乳酸菌飲料なら、食生活に影響を受けることなく続けられます。

笑いがもたらすNK細胞の活性化

「笑う門には福来る」と言いますが、笑いには福をもたらしてくれるだけでなく、NK細胞を活性化させて免疫力を向上してくれる作用もあります。

インドでは笑いセラピーという民間療法が確立されていて、免疫力を向上することで病気やストレスに負けない強い体づくりができる療法として高い人気を誇っています。

私達が笑うと、神経ペプチドという善玉の情報伝達物質が大量に分泌されて、NK細胞を活性化してくれます。心から楽しいと思って笑っている場合でも、無理に笑いを作り出している場合でも、神経ペプチドの分泌は活発になるのが大きな特徴ですね。

そのため健康維持を目的として免疫力をアップしたい人なら、毎日10分~15分程度楽しいと思っていなくても良いので、大きな声を出して顔をくしゃくしゃにして笑う時間を設けることをおすすめします。

笑うことには、他にもたくさんの健康効果が期待できます。例えば、免疫作用は高ければ病気にかかりにくいという効果がありますが、高ければ必ずしも良いというわけではありません。

他の体内の機能と免疫機能のバランスが崩れてしまうと、膠原病やリウマチなどの免疫疾患にかかってしまうリスクが高くなってしまいます。笑うという作業をする事によって、免疫機能を向上するだけでなく、体全体の機能のバランスを取ることもできるため、病気を予防してくれるという効果が期待できます。

また、笑うことによって脳内の海馬の領域が増えるため、記憶力がアップしたり、脳内でリラックス系のα波が増えるため、脳内の血行が良くなってリラックスしやすい状態を作ることにもつながります。

その他にも、ストレス解消作用や筋力アップ、自律神経のバランスを改善できるなど、たくさんの作用が期待できます。

副作用のないNK細胞療法がある?

最先端のがん治療とも言われている「NK細胞療法」は、副作用がなく大きな治療効果が期待出来る新しいがん治療の方法です。

現在多く用いられているがん治療には、手術療法に加えて抗がん剤療法や放射線療法などがありますが、どれも副作用が大きく、患者さんにとっては大きな負担がかかってしまいます。また、がんにはいろいろな種類があり、特定の治療を試しても必ず効果が現れるというわけではありません。

そのため、大きな負担を受けながら治療に臨んでも、期待するような治療効果が得られないことも少なくないのです。

そんな中、自分自身の免疫細胞を抽出して体外で培養し、そのうえで体内に戻してあげるという免疫細胞療法は、副作用の心配がなく、どんなタイプのがん細胞にも大きな効果が期待出来る治療法として注目されています。

この治療方法のみを適用するわけではなく、他の手術や抗がん剤、放射線治療などと組み合わせることによって、すでに確立されている治療方法の効果を高めるという位置づけとなりますが、副作用がなく確実な効果が期待できるという点で、今後のさらなる研究や新しい治療方法の確立などが望まれています。

免疫機能ががん細胞を撃退!がん免疫療法にも注目が集まっている

自然免疫と獲得免疫を最大限に活性化することによって、自身の体が持っている免疫機能ががん細胞を撃退してくれるという「ガン免疫療法」も注目されています。

この治療方法では、NK細胞を活性化するためのヒト型エアジュバントベクター細胞というものを作り、体内に注入することによって自分自身の体ががん細胞を撃退してくれるという治療方法の一つなのですが、副作用がない点が注目されています。

また、この治療方法もまた、がんの種類を問わずに利用できるため、根治率がアップする方法と言えるでしょう。

ノーベル医学生理学賞の本庶佑さん開発の「オプジーボ」

2018年10月にノーベル医学生理学賞を受賞した本庶佑さんが開発した「オプジーボ」。オプジーボは免疫細胞とがん細胞が結合して本来の免疫の働きを低下させないように、T細胞のPD-1と結合して免疫にブレーキがかからないようにする治療薬です。

いわゆる「免疫チェックポイント阻害薬」と言われています。

オプジーボを実際に試した方は普段通りの生活ができ、副作用もかゆみ程度だとTVで言ってらっしゃいました。

今後も副作用の部分が課題だと本庶先生も言ってらっしゃいましたが、それと同時に医療費の問題もあります。今後普及すると同時に、非常に高額なオプジーボは国の医療保険を圧迫する可能性もあります。

まだまだ課題が残る部分はありますが、人類にとってとても嬉しいニュースだと思います。がんが怖くない病気になる日もそんなに遠くないかもしれません。

これを機に今後も免疫療法はより一層注目されていくでしょう。

NK細胞が活性化でもたらす様々な効果

NK細胞を活性化することには、たくさんの効果があります。ここでは注目すべき3つを解説します。

がん予防

1つ目は、がん細胞やウィルスに対する抵抗力がアップするために、疾患にかかりにくい健康な体へと近づくことができるという効果があります。

ウィルスなどは空気中に漂っているものが体内に入ってくるわけですが、正常な免疫力を持っている人なら、体内に侵入してくると直ちに撃退されて排除されます。

また癌細胞に関しても、健康な人でも毎日5000個~8000個程度のがん細胞が作られているわけですが、健康な免疫力を持っている人ならNK細胞が初期の段階で撃退してくれるので、がん細胞が増殖してしまう心配がありません。

NK細胞を活性化することによって、こうした疾病予防効果が期待できるのです。

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血行促進

2つ目の効果は、血行促進効果があります。NK細胞が活性化されることによって体内の毒素や不要物などはすべて異物とみなされてNK細胞から攻撃を受けることになります。

すると、血液中から異常細胞や毒素などが減るため、ドロドロしている血液がサラサラな状態になりやすく、体の外から酸素が入ってきやすい体内環境を作ることができるため、全身にたっぷりと新鮮な酸素や栄養成分を届けることができます。

それが癌予防やインフルエンザ対策としても有効になるわけです。

自律神経のバランスを整える

3つ目の効果には、自律神経のバランスを整えるというものがあります。

疲労やストレスなどによって免疫力が低下してしまうと、ナチュラルキラー細胞の働きも低下してしまうわけですが、NK細胞を活性化することによって、疲労やストレスを感じると生成される活性酸素を撃退できるので、自律神経のバランスを整えて病気にかかりにくい強い体づくりができます。

まとめ

今後、研究が進むにつれNK細胞(ナチュラルキラー細胞)を活性化することで新たな発見があるでしょう。特に特効薬が見つかっていない「がん」について有効的な治療法が見つかることを誰もが望んでいるはずです。

がん細胞は、体の中で悪い細胞だと認識されてないように変化することができます。それによって本来悪い細胞を攻撃する細胞たちが正常な働きを行えません。ある意味、カメレオン的な細胞なのです。

しかし、NK細胞(ナチュラルキラー細胞)はがん細胞をしっかり認識できます。

NK細胞には、すでに腫瘍細胞やウイルス感染細胞を認識する受容体(レセプター)が存在していることを意味しているものと理解されています。

このNK細胞が活性化すればどんどんがん細胞を発見し、他の細胞たちに指令を出して攻撃できます。ただ、排除されない腫瘍細胞があるのも事実です。

興味深い研究結果ですが、なぜ攻撃されない腫瘍細胞があるのか、ここを解明できればがん細胞のみを攻撃する治療法も出てくるのではないでしょうか。

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